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¿Puede oxidarse el acero fino inoxidable?

Es una creencia muy extendida que todos los aceros finos son inoxidables. A nuestros expertos servicio de materials4me les preguntan con frecuencia si es verdad. Lo cierto es que no todos los aceros finos son inoxidables. Incluso el acero fino inoxidable puede sufrir corrosión en determinadas condiciones. En la entrada de hoy de nuestro blog les contamos por qué.

Barandillas de acero inoxidable

¿Qué tipos de acero fino hay?

El término acero fino incluye básicamente los aceros aleados, los no aleados y los aceros finos inoxidables. En este contexto, a los aceros finos inoxidables se les suele llamar simplemente aceros inoxidables.

Para poder responder a la pregunta acerca de cuándo se puede oxidar el acero fino inoxidable, es necesario explicar en primer lugar por qué se oxida el acero común. Los aceros no aleados, así como los aceros finos no aleados o de baja aleación, están compuestos principalmente por hierro. En contacto con una atmósfera húmeda con contenido en oxígeno, el hierro del acero no protegido puede formar óxido de hierro.

El oxígeno también reacciona con la superficie del acero fino inoxidable. Sin embargo, dado que los aceros finos inoxidables deben contener por definición al menos un 10,5 % de cromo, el oxígeno reacciona de manera preferente con el cromo. Por lo tanto, en lugar de formarse una capa de óxido de hierro, se forma una densa capa de óxido de cromo firmemente adherida. Esta capa de óxido de cromo se conoce en el ámbito técnico como capa de pasivación. Tiene un grosor de tan solo unos átomos y no es visible a simple vista. Si la capa sufre daños mecánicos leves, estos se repararán automática e inmediatamente en presencia de oxígeno.

Batería de cocina de acero inoxidable

Los aceros finos inoxidables más conocidos popularmente son el V2A y el V4A. El V2A se denomina también 18-8 o 18-10 en el sector de los productos domésticos como ollas y cuberterías. El V4A cuenta con una mayor resistencia anticorrosión, por lo que se utiliza habitualmente en piscinas y en la industria química.

¿Cuándo puede oxidarse el acero fino inoxidable?

Ejemplo 1: La capa de pasivación es responsable de la protección frente a la corrosión y de la apariencia visual de los productos. Para que dicha capa se mantenga, es imprescindible limpiar periódicamente el acero fino inoxidable. La capa protectora solo puede formarse y mantenerse sobre una superficie limpia.

Ejemplo 2: Las impurezas del entorno, como los dióxidos de azufre o las partículas de hollín, o el contacto con otros materiales (sal para deshielo, sal de cocina o líquidos con contenido en cloro, como el agua potable) pueden provocar daños duraderos en la capa protectora. Si se produce un daño de este tipo, el material puede sufrir corrosión y oxidarse. La aparición y progresión de la oxidación dependerán en gran medida del material seleccionado. Como regla general puede decirse que cuanto mayor sea el porcentaje de aleación del material inoxidable, mayor será su resistencia frente a la corrosión.

Los depósitos de óxido de color marrón que pueden encontrarse sobre la superficie del acero inoxidable rara vez son productos de corrosión del propio acero inoxidable, sino que generalmente provienen de partículas de acero no aleado que han llegado a la superficie, donde forman óxido (óxido ajeno).

Algunos ejemplos prácticos a modo de aclaración:

Supongamos que en el exterior de su casa tiene un pasamanos de acero fino inoxidable, y que su casa está situada cerca de un cruce. Cuando los vehículos frenan se genera polvo de frenado con material corrosivo que viaja por el aire hasta depositarse en el pasamanos de acero fino. En presencia de humedad ambiental, estas partículas de tamaño microscópico pueden oxidarse sobre la superficie inoxidable del acero fino. A este tipo de corrosión se lo denomina corrosión ligera. Si estas «manchas» se limpian a tiempo, se conservará la resistencia anticorrosión.

Supongamos que en su cocina tiene un fregadero de acero fino inoxidable. Si por la noche deja un clip de oficina en el fregadero húmedo, el clip aparecerá oxidado a la mañana siguiente. Al retirar el clip, podrá apreciar en el fregadero una ligera mancha con la forma del clip. Estos residuos de óxido provienen del clip, y se pueden limpiar sin problemas con un paño de cocina normal.

Esta corrosión, que se produce por el contacto entre dos metales diferentes, se denomina habitualmente «corrosión por contacto» o «corrosión galvánica». Este tipo de corrosión ataca siempre con más intensidad al metal «menos noble» de la pareja de metales. En el ejemplo, ese metal sería el del clip. Cuando el acero fino inoxidable entra en contacto con otros metales habituales, como el hierro o el aluminio, ocupará la posición del metal más noble, por lo que no habrá riesgo de que sufra corrosión mientras disponga de la capa de pasivación.

Es fundamental usar la herramienta adecuada

Debido a lo expuesto anteriormente, al procesar el acero fino inoxidable es importante asegurarse de utilizar la herramienta adecuada. No utilice herramientas que se hayan empleado para mecanizar acero normal, ya que podría contaminar el acero fino inoxidable. Nuestro consejo: utilice una herramienta distinta para trabajar el acero fino y el acero común.

Eliminar el óxido ligero con una esponja y detergente

¿Cómo se puede eliminar el óxido del acero fino inoxidable?

El tipo de limpieza de los productos inoxidables dependerá en gran medida del grado de ensuciamiento. Si solo hay una ligera decoloración superficial, por lo general bastará con utilizar una esponja convencional, agua y detergente para lavavajillas. Tras el proceso de limpieza, la superficie se debe enjuagar con agua limpia y secar.

Si las manchas no se quitan, puede utilizarse una esponja combinada con un líquido abrasivo suave. En este caso también habrá que enjuagar con agua y secar. Por lo general, en el ámbito privado se debe evitar usar productos de limpieza que contengan cloro.

Si se detectan daños pronunciados, se deberán utilizar productos abrasivos para la eliminación de material. En las aplicaciones industriales es habitual decapar los aceros finos en baños de decapado ácidos.

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